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【國際頭條】土衞二含氫氣 能孕育微生物

科學界探索外星生命再有重大進展。美國太空總署(NASA)前日在《科學》期刊發表研究結果,指土星衞星土衞二(Enceladus)的地下海洋有氫氣湧出,可以提供維持生命所需的能量,或預示該處能夠孕育微生物。

NASA根據環繞土星運行的探測船「卡西尼號」(Cassini)在2015年10月所拍得的影像,發現土衞二南極位置一處深海熱泉噴發出的羽流當中,含有98%的水和1%的氫氣,另外還有少量的氨、二氧化碳和甲烷等。

科學家解釋,氫氣之所以存在,是因為星球核心的熱岩石和海水之間產生了化學反應,因而生成。在這種成份的大氣環境下,氫和二氧化碳可以結合出甲烷,即所謂「甲烷生成」(Methanogenesis)過程,讓微生物獲得維持生命所需的能量。

像「糖果店」提供食物

現時科學界一般相信,微生物之所以能夠在地球生成初期出現,也是因為類似的化學過程,因此NASA相信,土衞二擁有孕育生命的潛力。今次研究結果,是科學界至今在外星找到生命存在條件的最直接證據。

領導是次研究的韋特指出:「如今土衞二在太陽系最可能有生命的星體名單中,佔高排名。」他強調雖仍未在土衞二找到真正的生物,但該處就像一間「糖果店」,為生物提供必要的食物。

土衞二表層長年冰封,過去一般相信由於距離太陽過遠,難以孕育生命,不過科學家前年證實該星地底有液態海洋,找到生物的機會因而大增。要產生生命所需的能量,至少需要六項化學元素,包括碳、氫、氮、氧、磷和硫。目前在土衞二中仍未發現磷和硫,不過科學家傾向相信它們存在,因該星球核心的化學成份,與有這兩種物質的隕石類似。
科學家亦在另一研究中,利用「哈勃」太空望遠鏡發現木星衞星木衞二(Europa)上有羽流噴發,進一步證實該處也有地底海洋,同樣有孕育生命的潛力,需進一步研究其化學成份。

法新社/英國《每日郵報》



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